A História Secreta de Fort Detrick | Stephen Kinzer

A História Secreta de Fort Detrick | Stephen Kinzer

Por Stephen Kinzer

Em 1954, um médico penitenciário do Kentucky isolou sete detentos negros e os alimentou com doses "duplas, triplas e quádruplas" de LSD por 77 dias seguidos. Ninguém sabe o que aconteceu com as vítimas. Eles podem ter morrido sem saber que faziam parte do programa altamente secreto da CIA para desenvolver formas de controlar mentes - um programa sediado em uma base pouco conhecida do Exército com um passado sombrio: Forte Detrick.

A expansão suburbana engolfou Fort Detrick, uma base do Exército a 80 quilômetros de Washington, na cidade de Maryland, em Frederick. Setenta e seis anos atrás, porém, quando o Exército selecionou Detrick como o local para desenvolver seus planos super-secretos de guerra biológica, a área ao redor da base parecia muito diferente. Na verdade, ela foi escolhida por seu isolamento. Isso porque o Detrick, ainda hoje florescente como base principal do Exército para pesquisas biológicas e agora abrangendo quase 600 edifícios em 13.000 acres, foi durante anos o centro nervoso do império oculto químico e de controle da mente da CIA.

Detrick é hoje um dos laboratórios de ponta do mundo para pesquisa de toxinas e antitoxinas, o local onde são desenvolvidas defesas contra todas as pragas, desde fungos de culturas até o Ébola. Seu papel de liderança nesse campo é amplamente reconhecido. Durante décadas, porém, muito do que se passou na base foi um segredo bem guardado. Os diretores do programa de controle mental da CIA, MK-ULTRA, que usava o Detrick como base principal, destruíram a maioria de seus registros em 1973. Alguns de seus segredos foram revelados em documentos desclassificados, através de entrevistas e como resultado de investigações congressionais. Juntas, essas fontes revelam o papel central do Detrick no MK-ULTRA e na fabricação de venenos destinados a matar líderes estrangeiros.

Em 1942, alarmado por relatos de que forças japonesas estavam travando uma guerra de biológica na China, o Exército decidiu lançar um programa secreto para desenvolver armas biológicas. Contratou um bioquímico da Universidade de Wisconsin, Ira Baldwin, para executar o programa e pediu-lhe que encontrasse um local para um novo complexo de bio-pesquisa. Baldwin escolheu uma base da Guarda Nacional abandonada, abaixo da Montanha Catoctin, chamada Detrick Field. Em 9 de março de 1943, o Exército anunciou que havia renomeado o Campo Detrick, designou-o como sede dos Laboratórios de Guerra Biológica do Exército e comprou várias fazendas adjacentes para proporcionar mais espaço e privacidade.

Após a Segunda Guerra Mundial, Detrick perdeu importância. A razão era simples: Os Estados Unidos tinham armas nucleares, então desenvolver armas biológicas não parecia mais urgente. Quando a Guerra Fria começou, no entanto, dois acontecimentos aparentemente não relacionados em lados opostos do mundo surpreenderam a recém-criada Agência Central de Inteligência e deram a Detrick uma nova missão.

O primeiro foi o julgamento do primado católico romano da Hungria, Joseph Cardinal Mindszenty, por traição em 1949. No julgamento, o Cardeal pareceu desorientado, falou de forma monótona e confessou crimes que evidentemente não tinha cometido. Então, após o fim da Guerra da Coréia, foi revelado que muitos prisioneiros americanos haviam assinado declarações criticando os Estados Unidos e, em alguns casos, confessando crimes de guerra. A CIA veio com a mesma explicação para ambos: lavagem cerebral. Os comunistas, concluiu a CIA, devem ter desenvolvido uma droga ou técnica que lhes permitiu controlar a mente humana. Nenhuma evidência disso jamais apareceu, mas a CIA se apaixonou fortemente pela fantasia.

Na primavera de 1949 o Exército criou uma pequena e super-secreta equipe de químicos no Campo Detrick, chamada Divisão de Operações Especiais. Sua missão era encontrar usos militares para bactérias tóxicas. O uso coercivo de toxinas era um novo campo, e os químicos da Divisão de Operações Especiais tinham que decidir como iniciar suas pesquisas.

Ao mesmo tempo, a CIA acabava de criar seu próprio corpo de mágicos químicos. Os oficiais da CIA na Europa e na Ásia estavam capturando regularmente agentes inimigos suspeitos e queriam desenvolver novas formas de afastar os prisioneiros em interrogatório de suas identidades, induzindo-os a revelar segredos e talvez até mesmo programando-os para cometer atos contra sua vontade. Allen Dulles, que dirigia a diretoria de operações secretas da CIA e logo seria promovido a dirigir a agência, considerou seu projeto de controle da mente - primeiro chamado Bluebird, depois Artichoke, depois MK-ULTRA - de suprema importância, a diferença entre a sobrevivência e a extinção dos Estados Unidos.

Em 1951, Dulles contratou um químico para projetar e supervisionar uma busca sistemática da chave para o controle da mente. O homem que ele escolheu, Sidney Gottlieb, não fazia parte da aristocracia da qual foi recrutada a maioria dos oficiais da CIA inicial, mas um judeu de 33 anos, de uma família de imigrantes que coxeava e gaguejava. Ele também meditava, vivia em uma cabana remota sem água corrente e se levantava antes do amanhecer para ordenhar suas cabras.

Gottlieb queria usar os bens de Detrick para impulsionar seu projeto de controle mental a novos patamares. Ele pediu a Dulles para negociar um acordo que formalizasse a conexão entre os militares e a CIA nesta busca. De acordo com o acordo, segundo um relatório posterior, "a CIA adquiriu o conhecimento, a habilidade e as instalações do Exército para desenvolver armas biológicas adequadas para o uso da Agência".

Aproveitando este arranjo, Gottlieb criou um enclave escondido da CIA dentro de Camp Detrick. Seu punhado de químicos da CIA trabalhou tão de perto com seus camaradas na Divisão de Operações Especiais que eles se tornaram uma única unidade.

Alguns cientistas fora do grupo unido suspeitavam do que estava acontecendo. "Você sabe o que significa uma 'operação autônoma, fora da prateleira'?" perguntou um deles anos depois. "A CIA estava fazendo uma no meu laboratório. Eles estavam testando psicoquímicos e fazendo experimentos nos meus laboratórios e não estavam me dizendo".

Gottlieb procurou incansavelmente uma forma de fazer explodir as mentes humanas para que as novas pudessem ser implantadas em seu lugar. Ele testou uma variedade surpreendente de combinações de drogas, muitas vezes em conjunto com outros tormentos como eletrochoques ou privação sensorial. Nos Estados Unidos, suas vítimas eram sujeitos involuntários nas cadeias e hospitais, incluindo uma prisão federal em Atlanta e um centro de pesquisa de vícios em Lexington, Kentucky.

Na Europa e no leste asiático, as vítimas de Gottlieb eram prisioneiros em centros de detenção secretos. Um desses centros, construído no porão de uma antiga vila na cidade alemã de Kronberg, poderia ter sido a primeira prisão secreta da CIA. Enquanto cientistas da CIA e seus antigos camaradas nazistas sentavam-se diante de uma lareira de pedra discutindo as técnicas de controle da mente, prisioneiros em celas de porão estavam sendo preparados como sujeitos em experiências brutais e às vezes fatais.

Esses foram os experimentos mais macabros que o governo dos Estados Unidos já realizou com seres humanos. Em um deles, sete prisioneiros em Lexington, Kentucky, receberam doses múltiplas de LSD por 77 dias seguidos. Em outro, os norte-coreanos capturados receberam drogas depressivas, depois dosadas com estimulantes potentes e expostas a calor intenso e eletrochoques enquanto estavam em estado enfraquecido de transição. Estes experimentos destruíram muitas mentes e causaram um número desconhecido de mortes. Muitas das poções, pílulas e aerossóis administrados às vítimas foram criados em Detrick.

Uma das vítimas mais conhecidas dos experimentos da MK-ULTRA foi Frank Olson. Olson era um oficial da CIA que tinha passado toda sua carreira em Detrick e conhecia seus segredos mais profundos. Quando ele começou a pensar em deixar a CIA, seus camaradas viram uma ameaça à segurança. Gottlieb convocou a equipe para um retiro e conseguiu que Olson fosse drogado com LSD. Uma semana depois, Olson morreu em um mergulho da janela de um hotel em Nova York. A CIA chamou de suicídio. A família de Olson acredita que ele foi jogado da janela para impedi-lo de revelar o que estava fermentando dentro do Campo Detrick.

Uma década de experimentos intensos ensinou a Gottlieb que existem de fato maneiras de destruir uma mente humana. Ele nunca, entretanto, encontrou uma maneira de implantar uma nova mente no vazio resultante. O graal que ele buscava o iludiu. O MK-ULTRA terminou em fracasso no início dos anos 60. "A conclusão de todas essas atividades - admitiu ele depois - foi que era muito difícil manipular o comportamento humano dessa maneira".

No entanto, Fort Detrick, como foi renomeado em 1956, continuou sendo a base química de Gottlieb. Após o fim do MK-ULTRA, ele a utilizou para desenvolver e armazenar o arsenal de venenos da CIA. Em seus freezers, ele manteve agentes biológicos que poderiam causar doenças, incluindo varíola, tuberculose e antraz, bem como uma série de toxinas orgânicas, incluindo veneno de cobra e veneno de marisco paralítico. Ele desenvolveu venenos destinados a matar o líder cubano Fidel Castro e o líder congolês Patrice Lumumba.

Durante este período, o perfil público de Fort Detrick cresceu desconfortavelmente. Ninguém sabia que a CIA estava fabricando venenos lá, mas seu papel como principal centro de pesquisa em guerra  anti-armas biológicas do país ficou claro. De meados de 1959 a meados de 1960, os manifestantes se reuniam uma vez por semana no portão. "Nenhuma racionalização da 'defesa' pode justificar o flagelo da destruição em massa e da doença", escreveram eles em uma declaração.

Em 1970, o presidente Richard Nixon ordenou a todas as agências governamentais que destruíssem seus suprimentos de toxinas biológicas. Os cientistas do Exército cumpriram. Gottlieb hesitou. Ele havia passado anos montando essa farmacopéia mortífera e não queria destruí-la. Depois de se encontrar com o diretor da CIA, Richard Helms, ele relutantemente concordou que não tinha escolha.

Mas um lote, de um veneno de marisco extremamente potente conhecido como saxitoxina, escapou da destruição. Duas latas contendo quase 11 gramas de saxitoxina - suficientes para matar 55.000 pessoas - estavam no depósito de Gottlieb em Fort Detrick. Antes que os técnicos do Exército pudessem removê-las, dois oficiais da Divisão de Operações Especiais empacotaram-nas no porta-malas de um carro e as levaram para o Departamento de Medicina e Cirurgia da Marinha, em Washington, onde a CIA manteve um pequeno armazém de produtos químicos. Um dos ajudantes de Gottlieb testemunhou mais tarde que havia ordenado esta operação sem informar seu chefe. Quando a saxitoxina foi descoberta e destruída em 1975, Gottlieb já estava aposentado.

Gottlieb foi o americano desconhecido mais poderoso do século 20 - a menos que houvesse alguém que conduzisse experimentos brutais através de três continentes e tivesse uma licença para matar emitida pelo governo dos EUA. Detrick, sua base indispensável, ainda contém histórias incontáveis da crueldade que ali começaram - a apenas 50 milhas do centro do governo que as manteve lacradas por décadas.

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Stephen Kinzer é acadêmico, escritor e jornalista norte americano. Autor do livro Poisoner in Chief: Sidney Gottlieb and the CIA Search for Mind Control (Envenenenador em Chefe: Sidney Gottlieb e a busca da CIA por controle mental)

Originalmente em Politico Magazine