A Tecnosfera engasgada com um chip | Dmitry Orlov

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Por Dmitry Orlov

A tecnosfera, que defini em meu livro de 2016 “Shrinking the Technosphere” (Encolhendo a Tecnosfera) como uma inteligência emergente global não humana impulsionada por uma teleologia abstrata de controle total, viu seus interesses avançarem enormemente durante a pandemia do coronavírus 2020-21, com grande parte das populações humanas forçadas a se submeterem a medidas de controle que ridicularizaram seus direitos humanos e valores democráticos. Isto é o que se espera: as tecnologias mais potentes da tecnosfera são suas tecnologias assassinas, e a maneira como ela as utiliza reflete seu profundo ódio por todos os seres vivos, especialmente os voluntariosos e difíceis de controlar. Mas então a tecnosfera começou a encolher – em certos locais. Ainda está encolhendo em outros, mas não é cedo para imaginar (ouso dizer, prever?) como pode continuar encolhendo e quais serão as consequências.

Em meu livro, descrevi as razões e os métodos para evitar ficarmos presos sob o invólucro inerte da tecnoesfera. Eu até forneci uma página de acompanhamento em que os leitores poderiam usar para acompanhar seu progresso na libertação das garras da tecnosfera. Isto foi, como era de se esperar, em vão. Os únicos livros de “como fazer” neste mundo são os de culinária; o resto é lido principalmente para entretenimento – primeiro sozinho e, depois, em coquetéis. E o objetivo de escrevê-los é ganhar um pouco de dinheiro extra para pagar babás (pelo menos era meu caso na época).

Para entender o que parece provável que se desdobre, é preciso primeiro mergulhar na ontologia da tecnosfera: em que software de inteligência ela funciona? Acontece que, visto como um sistema operacional em rede, ela opera parcialmente em cérebros humanos, mas principalmente em vários microchips, com uma ampla variedade de sensores ópticos, eletromagnéticos e mecânicos acoplados. Embora os humanos ainda (pensem que) exerçam um mínimo de controle sobre a tecnosfera, é a sua tendência natural tirar o controle dos humanos até mesmo para decisões de vida ou morte, como evidenciado por um evento recente na Líbia, onde uma aeronave militar não tripulada tomou a decisão de matar alguém de forma autônoma. E o exercício do controle requer circuitos de controle.

Tendo tido carreira de sucesso como engenheiro eletrônico e depois como engenheiro de software, eu sou algo como um museu ambulante, que fala de tecnologia de automação, e posso te levar a uma breve visita ao seu desenvolvimento. O elemento de controle mais idiota é o interruptor de luz. Ele não tem memória e não decide nada. O próximo elemento de controle um pouco menos estúpido é um comutador: ele lembra se a luz está ligada ou desligada e quando empurrado a desliga ou liga, respectivamente. Isto já está surpreendentemente adiantado: para construir um computador, precisamos apenas de mais alguns elementos. Precisamos de um interruptor com dois botões, que, dependendo do que se deseja, acende a luz quando um dos botões é pressionado (“ou portão”) ou quando ambos os botões são pressionados (“e portão”). Também precisamos de um “não”: algo que apague a luz quando acionado. Finalmente, precisamos de um atuador; em vez de ligar uma lâmpada, todos estes elementos devem ser capazes de apertar os botões uns dos outros. Agora estamos prontos para mandar ver!

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Todos estes elementos podem ser implementados a partir de qualquer número de componentes mecânicos:  pneumáticos, mecânicos, hidráulicos, mas nenhum deles era particularmente prático para automatizar funções de controle. O advento dos circuitos elétricos tornou possível o uso de componentes eletromecânicos, possibilitando o grande avanço que foi o Strowger switch, patenteado em 1891. Ele substituiu o operador da central telefônica humana: em vez de girar uma manivela e dizer “Número 17, por favor!” bastava girar o botão, primeiro para 1, depois para 2, resultando em um clique, uma pausa e depois 7 cliques rápidos (números de telefone de dois dígitos eram o limite na época, limitando uma central telefônica a 99 assinantes).

Este sistema continuou por um tempo surpreendentemente longo. Em meados dos anos 70, eu me encontrei em um quarto de hotel na Itália que estava equipado com um telefone de discagem rápida que tinha um cadeado delicado na discagem para evitar que os hóspedes discassem para fora. Mas eu precisava fazer um telefonema para a Rússia, então coloquei todo o número de longa distância pelo gancho. Afinal, o discador rotativo apenas aciona um interruptor com fio em sequência com o gancho.

A evolução dos circuitos de controle passou de circuitos eletromecânicos (baseados em solenóides e relés) para circuitos à base de tubos a vácuo (consistindo de chaves de tubos a vácuo e núcleos de ferrite para formar células de memória), para circuitos integrados iniciais (algumas centenas a alguns milhares de transistores em um chip) e eventualmente para circuitos integrados modernos de larga escala, com um recorde recente estabelecido pelo chip de memória flash V-NAND eUFS de 1 terabyte  (3D-stacked) da Samsung, com 2 trilhões de MOSFETs de portão flutuante (4 bits por transistor). Não se preocupe se você não entender o que isto significa; basta saber que é muito impressionante – porque é. Mas é aí que reside o perigo. A corrida para construir cada vez mais chips poderosos pode estar indo em direção a um penhasco.

Neste ponto quase tudo – carros, máquinas de lavar, aquecedores de água, roteadores de internet… – tem circuitos de controle sobre ele, todos eles baseados em microchips. Por sua vez, estes microchips são feitos em fábricas gigantescas que custam vários bilhões de dólares para construir. Como as economias de escala só são alcançáveis concentrando a produção, cada microchip é geralmente feito em apenas uma fábrica. Para manter uma vantagem competitiva, os microchips não são intercambiáveis. Por sua vez, cada projeto de dispositivo que inclui microchips (o que a maioria deles já faz) só pode ser construído se cada microchip que ele usa estiver disponível. Se este não for o caso, então é necessário um processo de redesenho muito caro para substituir um chip por outro. Muitas vezes isto não é economicamente viável, o que significa que as linhas de produção são simplesmente desligadas até que todos os componentes necessários estejam disponíveis.

Já tivemos advertências. Um tsunami no Japão em 2011 fez subir os preços de certos chips de memória de computador, mais da metade dos quais eram produzidos no Japão. Uma enchente na Tailândia causou uma escassez de reguladores de voltagem, interrompendo as linhas de produção de automóveis em todo o mundo. E agora, após um ano da emergência do coronavírus, há uma escassez extrema de chips por causa de paralisações em fábricas de semicondutores ao redor do mundo. Até agora, a Covid-19 matou 3,75 milhões de pessoas em todo o mundo, o que representa cerca de 0,047% da população mundial, adicionando menos de 5% à taxa normal de 0,7% de mortalidade anual. Agora que várias vacinas estão disponíveis (só a Sputnik-V da Rússia foi aprovada para uso em mais de 65 países) e protocolos em vigor em todo o mundo para detectar rapidamente a propagação de quaisquer novos contágios, uma reincidência parece improvável.

O que parece provável (e já é observável em muitos lugares ao redor do mundo) é um grave deslocamento econômico. As descontinuidades motivadas pelo coronavírus causaram interrupções na cadeia de abastecimento em todo o mundo, especificamente na indústria de semicondutores, fazendo com que muitas linhas de produção ficassem ociosas. E depois vêm os efeitos de repercussão. As paradas nas linhas de produção de automóveis fizeram com que os preços dos novos carros aumentassem. Por sua vez, forçou as empresas de aluguel de automóveis a cobrar mais. Por sua vez, isto fez com que muitos turistas reconsiderassem seus planos de viagem, fazendo com que as receitas de aluguel de carros despencassem, fazendo com que comprassem menos carros novos quando a produção fosse retomada, tornando mais difícil para as montadoras recuperarem suas perdas.

A outrora esperada recuperação pós-coronavírus em V não se concretizou; em vez disso, o que estamos vendo é o início da hiperinflação. Para governos muito endividados, principalmente no ocidente, mas também em outros lugares, o remédio padrão para combater a inflação cortando gastos e aumentando as taxas de juros não está mais disponível porque mesmo um pequeno aumento nas taxas de juros os tornará incapazes de pagar os juros de sua dívida, exceto pela impressão de ainda mais dinheiro, o que aumentará ainda mais a inflação.

Mas tais efeitos são econômicos e financeiros; os piores serão físicos e se manifestarão na incapacidade de manter vários sistemas de suporte de vida que controlam a entrega de água, eletricidade, combustível, alimentos, medicamentos e outros bens essenciais. Durante as últimas décadas, os sistemas que antes eram operados com base em cronogramas de papel e operações manuais (válvulas giratórias e interruptores com lâminas giratórias) se tornaram automatizados, tornando-os mais eficientes (em um sentido limitado), mas muito mais frágeis.

Os sistemas de controle eletrônico são um bolo em camadas de tecnologias. Em sua base estão servidores sentados em racks dentro de centros de dados e client systems com telas de exibição e teclados nas salas de controle. Acima disso, os sistemas operacionais executados por hardware. Mais acima os sistemas operacionais funcionam ambientes de desenvolvimento integrado usados para desenvolver ferramentas de automação de processos. Finalmente, as ferramentas de automação permitem aos integradores de sistemas configurar sistemas de controle através de “arrastar e soltar” graficamente e ligar componentes do sistema como atuadores e sensores e definir regras e parâmetros de configuração para sua operação. Derrube qualquer pedaço de qualquer camada e toda essa frágil e precária máquina de Rube Goldberg deixa de funcionar. A incapacidade de substituir qualquer um destes componentes quando falha por uma unidade compatível – seja um único sensor, um roteador ou um servidor – força pelo menos uma parte de todo o sistema a ser desligado. E se essa substituição não puder ser encontrada, então ela permanece desligada.

Ao procurarmos por uma primeira vítima do colapso, a indústria global de semicondutores é uma forte candidata. Ela é muito ávida por energia e extremamente intensiva em capital. Ela depende de um suprimento de energia constante e confiável – o vento e a energia solar não a perpassam por causa de sua intermitência. Ela depende da disponibilidade de silício cristalino da mais alta pureza e de elementos de terras raras que são obtidos em apenas alguns lugares do mundo, sendo o principal deles a China. E requer uma força de trabalho altamente disciplinada e qualificada. O maior exportador de circuitos integrados de longe é a China (Hong Kong e Taiwan inclusive) seguida da Coréia do Sul, Singapura e Malásia. Os EUA são apenas os primeiros de uma longa lista de pequenos operadores em nichos de mercado.

Parece natural esperar que, como as condições de mercado que afetam a indústria de semicondutores continuam se deteriorando enquanto a demanda por componentes críticos necessários para manter sistemas de infra-estrutura vitais em todo o mundo continua sem diminuir, a China poderá exercer uma influência desproporcional sobre a disponibilidade desses componentes. É bastante previsível que o Partido Comunista Chinês verá a indústria de semicondutores como estrategicamente importante e nacionalizará partes fundamentais dela, a transformando em uma ferramenta de política externa. Os Estados Unidos, naturalmente, fingirão estar fazendo algo a respeito deste estado de coisas, criando um ambiente internacional ruidoso, mas não poderão impedir o acesso aos produtos semicondutores de serem racionados, com a China em um controle quase completo dos arranjos.

É provável que estes acordos sejam aplicados pela China e pela Rússia trabalhando em conjunto. A China é insular por natureza e pode, em geral, ou negociar com outras culturas ou absorvê-las. A única exceção é a Rússia, à qual a China agora se apega como uma namorada carente. A simbiose é natural: ao contrário da China, a Rússia é o oposto de insular e pode digerir e apropriar-se de civilizações estrangeiras inteiras. Neste século, eles são mongóis; depois, alemães; depois, toda a corte imperial russa começa a falar francês; e agora o inglês está na moda.

Como Putin disse, “As fronteiras da Federação Russa não terminam em lugar algum”. Ao contrário da China, cujos exércitos são enormes, mas não testados em batalha e sem interesse em projeção de poder, os russos são uma cultura guerreira que se orgulha de sua invencibilidade e que fez da coerção à paz sua especialidade. A Rússia se destaca na construção e operação de enormes sistemas de energia, transporte e produção de materiais que a China precisa e tem os vastos recursos naturais para continuar operando-os por séculos. Seus combustíveis fósseis resistirão por mais meio século; depois disso, se tudo correr conforme o planejado, passará a queimar urânio empobrecido usando sua tecnologia de ciclo nuclear fechado, e há alguns milhares de anos já estão estocados.

Diante de tão grandes dificuldades, a tecnosfera não desiste. Sem ter que preencher um formulário de mudança de endereço, ela se mudou silenciosamente e agora está ocupada com o teletrabalho entre Moscou e Pequim. Aqueles rapazes sapecas de Davos e seu aspirante a vilão de James Bond, Klaus Schwab, ainda não se acostumaram a esta virada dos acontecimentos. Putin e Xi já disseram isso na cara deles no seu último encontro virtual, mas acho que a notícia ainda não chegou ao fim; vamos dar tempo a isso. Os alemães parecem ser mais rápidos na absorção do que os demais, tendo compreendido que sem o gás natural russo eles não seriam nada. Os americanos parecem ser os mais lentos; a este ritmo, pode levar uma eternidade para que a ficha caia. Eles podem cair no vazio gorgolejante o tempo todo, exclamando que sua Atlântida não está afundando!

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Dmitry Orlov é engenheiro e escritor russo-americano autor de livros como “Reinventando o Colapso: o Exemplo Soviético e as Perspectivas Americanas” (2008) e “As Cinco Etapas do Colapso” (2013). Seu novo livro é The Arctic Fox Cometh (A vinda da Raposa do Ártico) em 2021.

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